cos'e' l'alzheimer

COS'E' L'ALZHEIMER

LE DEMENZE

Cosa e' la demenza?

Il termine 'demenza' si riferisce a una serie di sintomi presentati da persone affette da malattie cerebrali, che risultano in deterioramento o perdita di cellule cerebrali. La perdita di cellule cerebrali è un processo naturale, ma nelle malattie che conducono alla demenza tale perdita si verifica a un ritmo molto più veloce, ed ha come risultato il non-funzionamento del cervello secondo gli schemi normali.

I sintomi della demenza sono normalmente determinati da un graduale e lento deterioramento delle capacità funzionali dell'individuo, senza possibilità di miglioramento. Il danno cerebrale colpisce le funzioni mentali della persona (memoria, attenzione, concentrazione, linguaggio, pensiero, ecc.), e questo si ripercuote a sua volta sul comportamento. Ma il termine demenza non si riferisce soltanto alla demenza di tipo degenerativo; in alcuni casi, le condizioni del paziente possono migliorare o rimanere stabili per un certo periodo. In una modesta percentuale di casi la demenza è trattabile e potenzialmente reversibile, ma, nella stragrande maggioranza, è una malattia che conduce alla morte. La maggior parte dei pazienti muoiono per 'complicazioni', quali la polmonite, piuttosto che di demenza. Gli effetti della demenza tendono ad essere meno gravi, se il processo morboso si instaura in una fase molto avanzata della vita.

La malattia di Alzheimer è responsabile per oltre la metà di tutti i casi di demenza. Al secondo posto è la demenza vascolare, causata da una serie di piccoli ictus (infarti), che interferiscono con l'apporto di sangue al cervello. Per quanto questi ictus tendano ad essere di entità modesta, il loro effetto combinato può compromettere in una persona la facoltà di pensare, ragionare, ricordare e comunicare. I restanti casi di demenza si possono ricondurre a una causa diversa; fra le molte, citiamo: l'AIDS, la malattia di Binswanger, la malattia di Creutzfeldt-Jacob, la depressione, la malattia da corpi del Lewy diffusa, la sindrome di Down, la sindrome di Gertsmann-Strassler-Scheinker, la malattia di Huntington, disturbi del sistema metabolico, il morbo di Parkinson, il morbo di Pick e l'uso di droghe.

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